5 de Marzo: nace Mercator

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Un día como hoy, 5 de marzo de 1512, nació Gerardo Mercator, cartógrafo que ha pasado a la historia por la famosa “proyección de Mercator”, la más usada en la elaboración de mapamundis en toda la Historia.

Este hombre recibió una formación humanista, aunque siempre mostró un interés en la geografía como forma de ganarse la vida. Así, a los 23 años trabajaba en la elaboración de un globo terráqueo junto con Gemma Frisius y Gaspar Myrica. Tras publicar algunos mapas (Flnades, un planisferio, Palestina) y pasar unos meses en la cárcel acusado de hereje, abre un taller de cartografía en Duisburgo, a los 40 años de edad. Durante años enseñó matemáticas y realizó algunos mapas novedosos, como uno de Europa formado por 6 paneles, hasta ser nombrado cosmógrafo de la corte del duque Whilhelm de Cléveris en 1564.

Cinco años después, en 1569, plasma en un mapa la idea a la que había estado dando vueltas durante años: un mapa en el que las líneas de longitud eran paralelas. La gran ventaja de este tipo de mapa es que las direcciones que marca una brújula se podían seguir en líneas rectas (de ruta constante, loxodrómicas), lo que facilitaba mucho la navegación por mar. Este fue su gran logro: la proyección de Mercator. Después trabajaría activamente haciendo un atlas, y murió a los 82 años un 2 de diciembre de 1594.

La proyección de Mercator, a pesar de resultar de gran utilidad en su momento, ha sido duramente criticada. Es evidente que la deformación es enorme en los polos, por lo que funcionó solamente mientras las grandes potencias y las grandes rutas marítimas discurrían por latitudes bajas, cercanas al Ecuador, donde las deformaciones del mapa eran menores. Tras las primeras exploraciones a los polos se comprobó que ahí este tipo de mapa era prácticamente inservible. En 1989 una comisión de siete grupos geográficos norteamericanos desecharon el uso de todos los mapamundis de coordenadas rectangulares, incluyendo a los que utilizaban la proyección Mercator.

Por razones ideológicas también se ha criticado el uso de esta proyección. Acrecenta el tamaño de los países “del Norte”, como Estados Unidos, Rusia, Canadá o los europeos, mientras que los países “del Sur” (que en realidad son “centrales” o intertropicales) son mostrados como comparativamente menores. Parecía reflejar la prepotencia de los países desarrollados, “ninguneando” a los más desfavorecidos (África aparece del tamaño de Groenlandia, cuando es 14 veces mayor).

Actualmente esta proyección para mapamundis está en desuso, pues ha sido sustituida por otras más eficientes y correctas. Sin embargo se utiliza bastante para uso marítimo o para zonas cercanas al Ecuador, así como en visualizaciones de detalle (como Google Maps).

Vía | Wikipedia (Mercator) y Wikipedia (su proyección).

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