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Robots teledirigidos para explorar la Luna

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Hace unos 30 años un par de robots rusos se pasearon por la Luna. Estaban teledirigidos desde la Tierra por un equipo de 5 operadores humanos y su misión fue tan provechosa como la exitosa actuación de los rovers marcianos. Los Lunokhod 1 y 2 recorrieron, entre ambos, un total 50 kilómetros, obteniendo unas 100.000 fotografías en un periodo de un año. No era inteligentes pero si eficaces y su comportamiento fue un autentico triunfo para la ingeniería de la época.

Ahora investigadores del Jet Propulsion Laboratory de la NASA están trabajando para revisar y actualizar esta idea. Su propuesta recibe el nombre de ATHLETE (All-Terrain Hex-Legged Extra-Terrestrial Explorer o Explorador Extraterrestre Todoterreno de seis patas). Se trata de una autentica “mula de carga” capaz de transportar hasta 450 kilogramos a unos 10 kilómetros por hora en el irregular terreno lunar. El diseño actual es únicamente un modelo simulado destinado a ser probado en la Tierra. El principal problema a simular es el retraso causado por la velocidad de la luz. Hay que esperar algo más de un segundo entre el envío de las órdenes y su recepción en la Luna. Este retraso complica el manejo del vehículo ya que transcurren dos segundos entre una acción y la percepción de sus consecuencias por el operador terrestre. Es el mismo problema al que tuvieron que enfrentarse los “conductores” rusos de hace treinta años.

Desgraciadamente parece que el precedente ruso ha sido olvidado por todo el mundo y la noticia original ni siquiera lo menciona. Una autentica lástima, así que espero que esta anotación sirva como recordatorio de una de las más fascinantes misiones enviadas a la Luna.

Vía | MSNBC, Jet Propulsion Laboratory Más información | Lunokhod en Wikipedia, Lunokhod en Encyclopedia Astronautica

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