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Nuevo nanomaterial que cambia sus propiedades con la electricidad

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Seguramente algunos de vosotros contemplásteis en la película de Christopher Nolan titulada “Batman Begins” una escena donde Lucius Fox, el personaje interpretado por Morgan Freeman, le construye una capa que es capaz de endurecerese a partir de una corriente eléctrica. De esta forma, con solo pulsar un botón, el Caballero Oscuro era capaz de utilizar la capa a modo de planeador.

Algo parecido es lo que han descubierto en la Universidad Técnica de Hamburgo: un material que cambia su dureza. Esta transformación puede conseguirse en pocos segundos cambiando la estructura de los electrones en el material. Por lo que un material duro y áspero puede convertirse en suave y maleable. La gracia de esta técnica es que podemos controlarla a voluntad a partir de pulsos eléctricos.

Esta noticia tiene su origen en Hamburgo. Jörg Weißmüller, un científico de materiales de la Universidad Técnica de Hamburgo y el Centro Helmholtz de Geesthacht, ha realizado una serie de investigaciones en colaboración con el Instituto de Investigación de Metales de Shenyang, China. Este descubrimiento tiene multitud de aplicaciones. Por ejemplo en la fabricación de materiales estructurales, tales como metales y aleaciones. Ya que las propiedades mecánicas de éstos, no estarían determinadas desde el principio.

Para poder producir este material, los científicos han utilizado un proceso relativamente simple: la corrosión. Los metales, típicamente metales preciosos como el oro o el platino, se colocan en una solución ácida. Como consecuencia del proceso de corrosión, diminutos conductos y agujeros se forman en el metal, aportando una red de canales porosos en su superficie. Los poros se impregnan de un líquido conductor, por ejemplo una solución salina o un ácido diluido, y un material híbrido de líquido y metal. Como los iones se encuentran disueltos en el líquido de la superficie, ésta puede ser manipulada con la aplicación de un potencial eléctrico en el líquido, fortaleciendo o debilitando la unión atómica en la superficie del material. Este inusual “matrimonio”, como lo llama el Dr. Weißmüller, que se activa mediante una señal eléctrica, permite cambiar la propiedad del material con la simple pulsación de un botón.

Vía | A Material with Electrically Tunable Strength and Flow Stress, Science 3 June 2011: Vol. 332 no. 6034 pp. 1179-1182

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