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William Thomson y la edad de la Tierra

William Thomson y la edad de la Tierra
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William Thomson (1824-1907) fue un importante científico que contribuyó grandemente al desarrollo de la termodinámica. Tiene en su haber muchos importantes logros en el campo de la física, pero también pasará a la historia por un error en el cálculo de la edad de la Tierra.

Thomson consideró la Tierra como una esfera originalmente fundida que se iba enfriando por la superficie, siendo el calor transportado por conducción. La idea de Thomson era que con el paso del tiempo el gradiente térmico en la superficie terrestre iría disminuyendo. Con datos empíricos del gradiente de temperatura Thomson calculó la edad de la Tierra en entre 24 y 100 millones de años (actualmente se considera que la Tierra tiene unos 4600 millones de años).

Este dato contrastaba fuertemente por el calculado por los geólogos, pero concordaba con las ideas de los astrónomos, que por aquel entonces calculaban la edad del Sol en 100 millones de años. Debido al renombre de Thomson su cálculo fue aceptado y supuso, entre otras cosas, uno de los principales obstáculos a la aceptación de la Teoría de la Evolución de Darwin, que sólo se podía explicar con plazos temporales mucho mayores.

Una de las razones al error de Thomson que se suele dar es que no tuvo en cuenta el calor emitido por descomposición radioactiva que se genera en el centro de la Tierra. Sin embargo cuando se tiene en cuenta la radioactividad el cálculo apenas varía. El principal error fue no considerar la convección como una forma de trasnporte transporte de calor, basándose solo en la conducción. Si se considera la convección se comprueba que el gradiente térmico disminuye mucho más lentamente, como descubrió John Perry. El hecho de no tener en cuenta la convección era debido a que en aquel entonces se consideraba el manto terrestre como un sólido, cuando en realidad puede comportarse como un sólido en algunos aspectos (ondas sísmicas a corto plazo) y como un líquido en otros (convección a largo plazo).

Vía | Wikipedia

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