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Bacterias que extraen el oro de las rocas

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¿Por qué aparece el oro en pepitas? El oro es un metal poco abundante y no tendría porque concentrarse. Y una vez formada una pepita de oro, la erosión tendería a deshacer una pepita disminuyendo su tamaño ya que el oro es un metal relativamente blando. ¿Hay algún mecanismo que concentre los átomos de oro en esas, relativamente grandes, masas?. Investigadores australianos creen que si, y que el mecanismo es biológico, antes que químico o físico.

Para contrastar su controvertida hipótesis han analizado muestras de oro procedentes de dos minas situadas en los extremos de su país. En estas minas existe gran cantidad de oro unido al cuarzo formando partículas microscópicas. Sin embargo, en la superficie que se encuentra sobre ellas, es posible encontrar pepitas de oro de varios milímetros. La pregunta es, ¿Cómo se han separado del cuarzo y concentrado así? Su hipótesis es que existen bacterias responsables de concentrar ese oro como parte de su metabolismo. Para contrastarla han rastreando la superficie de diversas muestras con un microscopio electrónico y las han analizado en busca de pequeñas cantidades de material orgánico. Si estaba presente y no se habían deteriorado indicaba que no hacia mucho existían bacterias vivas junto al oro.

El resultado en que el 80 por ciento de las muestras contienen ADN de una bacteria llamada Ralstonia metalliduran. Los investigadores creen que esta bacteria concentra al oro, eliminándolo del entorno y favoreciendo así a otras bacterias para las que resulta tóxico. Naturalmente, ya están pensando en su utilización como indicador de la presencia de oro o para mejorar el proceso de extracción

Vía | ABC Net

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