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El Olimpo de Marte, techo del Sistema Solar

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El Monte Olimpo de Marte (internacionalmente conocido, en latín, como Olympus Mons) es un impresionante volcán cuya base, rodeada de acantilados, mide 600 kilómetros de diámetro, y que llega a una altitud de 27 kilómetros (más del triple que el Everest). Se trata de la mayor elevación conocida del Sistema Solar.

Es difícil imaginar la dimensión de este monstruo. Su superficie es aproximadamente la misma que la de la República de Ecuador, unos 283.000 km². Es imposible ver su silueta desde la superficie marciana, ya que cubre todo el horizonte. Tampoco es posible ver el final desde su cumbre. Su figura sólo se puede apreciar desde el espacio.

Se cree que la extraordinaria altitud del volcán se debe a que Marte, al contrario que la Tierra, no tiene placas tectónicas. El volcán ha permanecido allí durante millones de años escupiendo lava exactamente en el mismo punto, hasta formar ese enorme 'grano' en la superficie marciana. Se sabe que ha estado activo en periodos geológicamentd recientes.

Su caldera, de 85 kilómetros de diámetro, presenta diversos cráteres de gran tamaño, cicatrices de eventos volcánicos pasados. La profundidad de la caldera es de unos tres kilómetros.

El Monte Olimpo ya era conocido por los astrónomos desde mucho tiempo atrás, es fácilmente observable desde la Tierra debido a su albedo: la ya de por sí grande superficie del volcán tiene un brillo que contrasta con el resto de la superficie y lo hace aún más visible. Antiguamente se le llamaba Nix Olympica ('las nieves del Olimpo') ya que no se tenía certeza absoluta de que realmente fuese un monte, aunque se sospechaba.

El nombre de Monte Olimpo procede del lugar donde los griegos creían que habitaban los dioses. La montaña más alta de Grecia se sigue llamando Olympos en la actualidad, aunque también hay unos cuantos Olympos en algunas islas, correspondiendo siempre al punto más alto de la isla. De ahí que se emplee este nombre para desginar al monte más alto no solo de Marte, sino de todo el Sistema Solar.

Gracias al proyecto Google Mars (análogo al famoso Google Earth pero con la superficie marciana) podemos ver la imagen satélite del Monte Olimpo y su entorno (en la imagen infrarroja se aprecian mejor los detalles que en la fotografía de luz visible).

Imagen | NASA Images En Genciencia | Marte, información y novedades

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