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Un nuevo biocarburante a base de zumo de sandía

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Un nuevo biocarburante a base de zumo de sandía

Según un nuevo estudio del Gobierno de los Estados Unidos el zumo de las sandías desechadas podría ser una nueva fuente de biocombustible, ya que de los fluidos azucarados se puede sacar etanol.

Muchos de vosotros ya sabéis lo poco me gusta que saquen para mover coches del mismo sitio de donde se saca alimento. Más que nada porque hay mucho hambre en el mundo como para andar alimentando a vehículos en vez de a personas.

Pero esto, en principio, parece otra historia diferente: aprovechamiento de recursos.

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¿Qué cultivo es mejor para obtener etanol? ¿Maíz o azúcar de caña?

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¿Qué cultivo es mejor para obtener etanol? ¿Maíz o azúcar de caña?

Si bien el maíz puede parecer más energético a primera vista, el azúcar de caña es la opción más adecuada. Procesando una tonelada de maíz, los productores pueden obtener hasta 420 litros de etanol, y con una tonelada de azúcar de caña se obtienen 83.

Sin embargo, el azúcar de caña crece en agrupaciones más densas que el maíz, así qu un acre de azúcar de caña puede producir al menos 2.333 litros de etanol, comparado con los 1.514 litros de etanol por acre de maíz.

Además, tal y como señala el físico brasileño y secretario de medio ambiente del estado de Sao Paulo, José Goldemberg, transformar azúcar de caña en etanol también es más respetuoso con el medio ambiente:

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¿El biocombustible es un fraude 'flower power'?

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¿El biocombustible es un fraude 'flower power'?

El biocombustible, a juicio de Matt Ridley, de la Universidad de Oxford, tiene más de flower que de power. Es decir, que parece más cool porque delante lleva el prefijo bio-, pero que es como bautizar a Terminator como bioterminator y así esperar que no venga del futuro a matar a John Connor.

O en palabras de Ridley:

Ni Jonathan Swift se hubiera atrevido a escribir una sátira en la que los políticos defendieran que (en un mundo en el que las especies están desapareciendo y mil millones de personas apenas tienen para comer) sería de algún modo beneficioso para el planeta derribar las selvas para producir aceite de palma, o ceder tierras de cultivo de alimentos para producir biocombustibles y elevar el precio de la comida para los pobres, simplemente para que las personas puedan quemar en sus automóviles combustible derivado de carbohidratos en lugar de hidrocarburos.

Éstas son las cifras: en 2005 se produjeron a nivel mundial aproximadamente 10 billones de toneladas de etanol. El 45 % de ellas procedían de caña de azúcar brasileña. Otro 45 % de maíz estadounidense. Si a esto sumamos mil millones de toneladas de biodiesel hecho de colza europea, el resultado es que aproximadamente el 5 % de las tierras de cultivo del planeta Tierra dejan de producir comida para producir combustible (el 20 % en EEUU).

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Un alcohol sintético que emborracha pero no da resaca

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Un alcohol sintético que emborracha pero no da resaca

Investigadores del Imperial College de Londres están trabajando en un compuesto químico que produce sensación de embriaguez, pero que no deja la consecuencia adversa de la resaca y cuyo efecto se podría cancelar inmediatamente con un antídoto (permitiendo, por ejemplo, estar sobrio para conducir).

En concreto, se está investigando con un grupo de sustancias llamadas benzodiazepinas. La sustancia más conocida dentro de esta familia es el diazepam, principio activo del popular antidepresivo Valium. Dentro de todas estas sustancias, se busca alguna que además de producir los efectos deseados, sea incolora e insípida, al igual que el etanol (nombre del alcohol que contienen las bebidas).

El 'problema', comercialmente hablando, es que esta sustancia necesitaría autorización farmacéutica para su distribución y consumo. Aunque la venta de un compuesto tóxico como el alcohol está autorizada por la tradición de su consumo, es difícil que sustancias sintéticas de efectos similares sea autorizada sin restricciones. Otra gran barrera para el lanzamiento a gran escala del producto son los ensayos clínicos, costosos y complicados.

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El pan borracho y el azúcar omnipresente

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El pan borracho y el azúcar omnipresente

Una de las cosas curiosas que el conocimiento científico ofrece a nuestra visión del mundo es que nos obliga a repasar de nuevo nuestras ideas más arraigadas, heredadas de generación tras generación, consideradas incluso intocables. Sobre todo si uno quiere seguir preceptos religiosos o mágicos.

Leí una vez el caso de una mujer que se declaraba abstemia contumaz. Al igual que en ciertas religiones no se permite la ingestión de determinada carne (como si los componentes de dicha carne fueran en efecto diferentes sustancialmente a las de otras carnes), esta mujer se negaba a que el alcohol corriera por su sangre. Ni una pizca. Si al respirar se cuela un átomo de determinada carne o de alcohol por tus fosas nasales, ¿has incumplido alguna norma? Los Gremlins no podían comer nada pasadas las 12 de la noche, pero si se muerden un pellejo de la piel, ¿entonces ya lo han hecho? Así son las cosas en realidad. Complicadas. Nunca sencillas como en los cuentos.

Desde su punto de vista acientífico e incluso acrítico, creía que para cumplir tal precepto sólo debía de abstenerse de beber un tetrabrick de Don Simón. O algo así. La infeliz no sabía que el alcohol no era una sustancia cuasi mística que se embotellaba con marcas impías sino que era un compuesto químico que podía encontrarse en diversas formas en lo que comía.

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Bacteria en el estómago de las vacas es clave en la producción de Etanol

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Bacteria en el estómago de las vacas es clave en la producción de Etanol

Una encima enzima presente en un microbio que vive en el estómago de las vacas es clave en la producción de biodiesel, según investigadores de la Universidad de Michigan . La encima enzima que permite a las vacas digerir pastos y otras hierbas puede ser usada para transformar fibras de plantas en azúcares simples que a su vez pueden ser fermentados para generar etanol para hacer funcionar carros y camiones. Los investigadores han logrado un método para hacer crecer plantas de maíz que contienen esta encima enzima, insertando el gen de las vacas directamente en las plantas.

"El hecho de que podamos tomar un gen que fabrica una encima enzima en el estómago de la vaca y ponerlo en la célula de una planta significa que podemos convertir lo que antes era desperdicio en combustible," dijo Mariam Sticklen, profesora de la Universidad de Michigan . Las vacas, con la ayuda de bacterias, transforman las fibras de las plantas, llamada celulosa, en energía, lo que sería un gran paso en la fabricación de biocombustibles. Tradicionalmente sólo el interior de las plantas de maíz era usado, pero esta nueva técnica permitiría que se usara toda la planta, haciendo el procedimiento mucho más efectivo y barato.

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¿Le hace a las mujeres el alcohol más efecto que a los hombres?

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¿Le hace a las mujeres el alcohol más efecto que a los hombres?

Nunca las teorías de una intoxicación etílica habían tenido tanto eco, al menos en Internet. En los últimos días un extracto del programa de Cuatro Callejeros se ha convertido en un fenómeno social en Internet. En él se ve a una chica con claros síntomas de borrachera asegurar que dio positivo en el control de alcoholemia porque "las mujeres tenemos una hormona en menor cantidad que es la que se hace responsable... la que metaboliza el alcohol". ¿Qué hay de cierto en esto? Para eso, podríamos ver primero cuál es la vía de metabolización del alcohol etílico o etanol:

El alcohol se metaboliza en el hígado, en primer lugar lo hace el enzima alcohol deshidrogenasa (ADH, que en este artículo no será la hormona antidiurética), que transforma las moléculas de etanol en un compuesto más tóxico llamado acetaldehido, responsable del malestar que se da en la resaca. El acetaldehido puede ser desactivado por el glutation si alcanza niveles altos hasta que pueda ser procesado por la acetaldehido deshidrogenasa (AcDH) y transformado en ácido acético (para entendernos, vinagre), que luego entrará en las vías metabólicas normales a través del conocido ciclo de Krebs, enrutándose hacia la síntesis de los temidos triglicéridos, por ejemplo.

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