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¿Se ha encontrado agua en un gigantesco asteroide metálico?

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Psyque es el mayor asteroide metálico del Sistema Solar, uno de los más masivos del cinturón de asteroides, que mide 300 kilómetros de diámetro y está formado por metal de níquel-hierro casi puro.

Las observaciones anteriores de Psyque no habían mostrado ninguna evidencia de agua en su superficie. Pero en un estudio publicado The Astronomical Journal por parte de Vishnu Reddy, profesor asistente en el Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona, sostiene que las nuevas observaciones del Infrared Telescope Facility de la NASA muestran evidencia de compuestos volátiles tales como agua.

Según Reddy, segundo autor del estudio dirigido por Driss Takir del Servicio Geológico de Estados Unidos en Flagstaff, Arizona:

No esperábamos que un asteroide metálico como Psyque esté cubierto por agua y/o hidroxilo. Se cree que los asteroides ricos en metal como Psyque se han formado en condiciones secas sin la presencia de agua o hidroxilo, por lo que las observaciones nos sorprendieron en un primer momento.

El origen de esta agua en Psyque sigue siendo un misterio, pero Reddy propone dos mecanismos posibles para su formación:

Creemos que el agua que vemos en Psyque podría haber llegado a su superficie por asteroides carbonosos que impactaron en el pasado distante. Nuestro descubrimiento de carbono y agua en un asteroide que no se supone que tenga dichos compuestos, apoya la idea de que estos bloques de construcción de la vida podrían haber sido entregados a la Tierra a principios de la historia de nuestra historia del sistema solar.

Como alternativa, el hidroxilo (un radical libre que consiste de un átomo de hidrógeno unido a un átomo de oxígeno) puede ser el producto del viento solar que interactúa con minerales de silicato en la superficie de Psyque.

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