Charon: ¿planeta o luna?

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Charon y Pluton

Charon se conoce como la mayor luna de Plutón. Eso lo hemos dicho incluso aquí, en un artículo anterior. Lo que no se sabe tanto es que hoy se ha publicado un capítulo más en una larga discusión acerca de si Charon es una simple luna, o puede considerarse planeta. Por temas de dimensiones y masa, podría considerarse que sí lo es, ya que tiene la mitad del tamaño del propio Plutón, y debería tener una atmósfera similar.

Y es en ese sentido donde se ha llegado a descartar un argumento a favor de que sea planeta: Charon carece de atmósfera. Este es un requisito principal para considerar un cuerpo celeste con entidad de planeta, y observaciones de Amanda Gulbis del MIT y sus colegas han conseguido probar que no Charon no tiene envoltura gaseosa alguna. La prueba fue posible gracias a la observación de la ocultación de la lejana estrella UCAC2 26257135 por parte de Charon. La manera en la que la luz de la estrella dejó de verse ha sido determinante para probar la falta de atmósfera del astro, ya que ésta desapareció brúscamente al paso de Charon, mientras que si hubiese atmósfera de por medio, la desaparición sería gradual. Casualidades de la vida, ya que Charon tiene 605 km de diámetro y está a unos 5000 millones de kilómetros de distancia.

Vía | Scientific American

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